别墅耸立在小山顶上。从前面平台上望出去,是佛罗伦萨一片壮丽的景色。后面有个古老的花园,花儿不多,却有很好的树木,周围是经过修剪的黄杨排成的树垣,园里有一条条散步的草径,还有一座假山,假山上从一只丰饶之角1中泻下一片小瀑布发出幽冷的金石声。这屋子还是十六世纪时候一个佛罗伦萨的贵族建造的,后来给他败落的子孙卖给了一家英国人;现在玛丽·潘顿就是从他们手里租下来住一阵的。屋子里的房间虽然宽敞高爽,但屋子本身却并不大,所以她有业主给她留下的三个仆人,已经很舒齐了。屋子里稀疏地布置着一些精美的古老家具,十分雅致。虽然没有暖气设备——因而她在三月底刚来到这儿的时候还觉得很冷——但是屋子的主人伦纳德已经装置好了浴室,所以住在里面还是够舒适的。现在是六月了,玛丽不出门的日子总是把大部分的时间消磨在平台上,闲眺佛罗伦萨那些圆屋顶和钟楼,要不就盘桓在后花园里。
她初到这里的几个星期,几乎整天游览观光;在乌菲齐和巴该罗博物馆度过了好些欢乐的早晨,到处参观教堂,在古街旧巷之间闲荡。可是近来除了去同朋友们吃饭应酬之外,难得下山到佛罗伦萨去。她在花园里散散步、看看书,怡然自得;即使出去的话,也宁可独自驾驶着她的菲亚特汽车到四周乡间去兜兜。意大利托斯卡纳的风景既华丽又朴素,无比地可爱。当果树上花儿怒放,白杨的叶子盛张的时节,那鲜艳的色彩好像在青灰色的橄榄树丛中放声欢呼——她觉得再也不会感受到这样的心旷神怡了。
自从一年前她丈夫惨死之后,接着因为那些在清理她丈夫挥霍殆尽的家产的律师们随时要来找她,又不得不守在家里挨过几个月焦急的时光,所以既然伦纳德家愿将这座古老的别墅出租给她,她自然乐于接受。她可以安定一下神经,来考虑自己今后该怎么办。经过了八年奢华的生活和一段不幸的婚姻,她现在恰巧三十岁,手头有些珍贵的首饰,还有一笔够她省俭度日的收入。这个情况比当初预料的要好得多;当时那些律师蹙着眉对她说,恐怕债务清理下来,将一个钱也没有了。此刻,她在佛罗伦萨呆了两个半月之后,倒觉得就这样的日子也可以安闲地过得下去。在她离开英国的时候,那个老律师(也是老朋友)曾经拍拍她的手对她说:
“现在你可以不用再烦什么心了,亲爱的,只要设法恢复你的健康和精力。我不提你的容貌,因为你的容貌丝毫没有受到影响。你年纪还轻,长得又漂亮,我想你自然还要嫁人的。不过这回可不要再为了爱情而结婚了;那是错误的。你该为地位、为有个归宿而结婚。”
她听了哈哈大笑。她已经有了辛酸的经验,当时她心里真不愿再去冒结婚的险了;而奇怪的是:她此刻却正在考虑着实现那精明的老律师给她的劝告。的确,情势好像就在这个下午要她作出决定。甚至埃德加·斯威夫特现在就在到别墅来的途中。他在一刻钟前打过电话来,说他想不到忽然需要到法国戛纳去会晤西费尔勋爵,而且马上就要动身,可是在动身之前急需和她会个面。西费尔勋爵是印度事务大臣,此次突然要召见埃德加,一定是埃德加终于将受命担任他一心想望的要职了。埃德加·斯威夫特是“印度星章”高级爵士,跟从前玛丽的父亲一样,是印度文官官署官员,有显赫的经历。他曾任印度西北总督五年,在一次大骚乱中曾经显出卓越的才干。五年任满,被誉为印度第一人才。事实证明,他是个非凡的行政家,果断而善于应变,严峻而不失为宽大仁恕。印度教徒和穆斯林教徒都爱戴他、信任他。玛丽从小就认识他。当时她父亲年纪还轻就在印度亡故,她们母女俩回到英国之后,埃德加每次归国度假,大部分时间总是陪伴着她们。她小时候,他带她去看哑剧,看马戏;到十几岁,带她去看电影、话剧;每逢她生日或圣诞节,他又总送礼物给她。她十九岁的那年,母亲曾经对她说:
“假如我是你的话,我就不跟埃德加太接近,乖儿。不知你可觉得,他爱上你啦。”
玛丽大笑起来... ...
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